Friday, March 21, 2014

Bavet - Cambodia


--Há uma versão em português logo abaixo--


I consider myself a traveler so I don’t always enjoy being a tourist, I sometimes arrive in some places "do the job" and I'm glad when I'm back on the road. I'm also not a cyclist, I didn't even like cycling before this trip, I'm just a regular guy who's travelling by bike, but if someone asks me what is the most fascinating part of my trip I don't need much time to answer: meeting people!

I got to enjoy riding my bike, I'm glad of all the amazing places I've been to but since the beginning of this trip meeting people is the thing that has given me the most pleasure. And so far I can say I've met some amazing people. I can’t write about all of them here, but for sure they are an important theme in this story I'm living.

I was already in Cambodia, not so far from the border when I stopped at a barber’s shop to get rid of my beard, when a cyclist couple came by. I'm always glad to talk with people who are also traveling by bike, but what I didn't know when I saw them was that I'd be even happier because of that meeting, they were also Brazilians and had stopped because they saw the flag on my bike.

We talked for a long time, laughed a lot, shared our stories and the plans we have for our trips, and exchanged some tips since they were going to Thailand and I was coming from Thailand and heading to where they were coming from. They not only gave me tips for Cambodia but completely changed the route of my trip. And as a result of that change I can say that Cambodia and Vietnam are no longer the last places I'll be visiting in the weeks I have left in Asia.

Two days later I reached Siem Reap, When I got there I couldn’t find a CouchSurfing host in the city but I had the address of a church I had seen online, so I cycled to the church and the Korean pastor told me that the only thing he could do was allow me to camp in the church yard. For me that was fine, I could leave my things safely, had a place to have shower and even Wi-Fi, what could be better?

During the next three days I visited the Angkor Wat, the heart and soul of Cambodia. The temple complex, the largest religious monument in the world, is a national symbol appearing even on the Cambodia flag. This is one of the most important archaeological sites in South-East Asia, and it was named by UNESCO as a World Heritage site in 1992. On the last day I got there at 05:15am to see the sunrise, I thought it was a bit early but was impressed when I saw the crowd that was already there with their cameras and tripods ready.

Leaving Siem Reap I started heading to the capital Phnom Penh.

Cambodian people are very kind and friendly but what really upset me here is how overcharging foreigners is part of their culture. Since Cambodia is a poor country tourism plays an important role in the economy, so the general idea is that “rich tourists” shouldn't complain about being overcharged.

Well I'm not a member of that club so I was always upset when that happened. I remember one day stopping in a place to buy water (that I already knew the right price) and asked the price of a bar of soap, the lady said 10.000, I had no idea whether it was expensive or not but since I'd be reaching a big city soon I decided I'd find a bigger supermarket and buy it there. So I was leaving the place when the lady said: did I say 10.000? I wanted to say 1.000! I smiled wryly and managed to control myself by not showing her the middle finger.

But children were the compensation in all of this, everywhere it was very nice hearing their greetings. I sometimes didn't know from where the "hello" or "bye bye" was coming from but I waved anyway and to both sides.

The road leading to Phnom Penh was sometimes in very bad condition, with long stretches without asphalt and endlessly dusty. When I arrived in Phnom Penh I was sure that my bike and I had never being so dirty during this trip.

I also didn't find any CouchSurfing host in Phnom Penh, but before arriving in the city I checked online and saw that there were many international churches there, so I sent an e-mail to a pastor hoping that they had a place for me or would also allow me to camp in the church yard. The pastor forwarded the e-mail to a few people and one person replied saying I could stay at his home.

He was an American missionary and has been living and working in Cambodia for almost 30 years, he sold his car a few years ago and since then has been getting around the city only by bike. That was again another great person I met on this trip, he not only gave me a place to sleep but received me as a member of his family. Although he was very busy he took the time to cycle with me around the city and even guide me around the museum. How could I pay back such kindness and hospitality?

In Phnom Penh I learned more about the tragic recent history of Cambodia; among the places I visited was the Tuol Sleng Genocide Museum, the former S-21 prison. A high School complex that was turned into a prison and a torture center during the dark days of the Khmer Rouge regime.

The Khmer Rouge regime led by the fanatic, Pol Pot, not only destroyed Cambodia in the 70s but kept the country in a state of war from the time the regime collapsed in 1979 until Pol Pot’s death in 1998.

15 km southeast Phnom Penh I visited Choeung Ek, the most well known of over 300 killing fields throughout Cambodia during that time. About 20.000 were killed there, from a total of an estimated three million people (25% of the population) that lost their lives through execution, starvation or disease. And all of that because of hatred, ignorance and fear of a cruel person and his false cause.

Choeung Ek Memorial
A very sad chapter of Cambodia history that still has implications for the present. Cambodia has still a long way to go in order to give its people the life they deserve, but what is encouraging are the words of my friend, whose experience, along with many others NGOs working in the country, is that life here is getting better each year.

From Phnom Penh I cycled to Bavet, sleeping a night at a Buddhist temple and camping the other days. From here I’ll cross to Vietnam. My original plan was to spend more time in Cambodia cycling as far as the south, but since Vietnam won’t be my last stop in Asia I had to shorten my route in both countries in order to cover more distance in the time I have left.

So it’s time to speed up!


Bavet - Camboja


Eu me considero um viajante, por isso nem sempre gosto de ser turista. Às vezes, chego a algum lugar "faço o serviço" e fico feliz quando estou de volta à estrada. Também não sou um ciclista, nem se quer gostava muito de bicicleta antes desta viagem. Sou apenas um cara normal, que está viajando de bicicleta, mas se alguém me pergunta qual é a parte mais fascinante da viagem, não preciso de muito tempo para responder: conhecer pessoas!

Passei a gostar de pedalar e fico contente por ter conhecido todos esses lugares incríveis, mas desde o início desta viagem encontrar pessoas tem sido a coisa que mais me dá prazer. E posso dizer que até agora já conheci muita gente bacana. Não tenho como escrever aqui sobre todas elas, mas são com certeza um personagem de destaque nesta história que estou vivendo.

Já estava no Camboja, não muito longe da fronteira, parei em uma barbearia para me livrar da barba, quando um casal de ciclistas chegou. Fico sempre feliz em conversar com pessoas que também estão viajando de bicicleta, mas o que eu não sabia quando os vi era que eu ficaria ainda mais feliz por esse encontro, eles também eram brasileiros e pararam porque viram o bandeira na minha bicicleta.

Conversamos por um longo tempo, rimos um bocado, compartilhamos nossas histórias e os planos que temos para nossas viagens. Trocamos algumas dicas já que eles estavam indo para a Tailândia e eu estava chegando de lá e seguindo para o lugar de onde eles vinham. Eles não apenas me deram dicas para o Camboja, como mudaram completamente a rota da minha viagem. E com essa mudança posso dizer que o Camboja e Vietnã já não são os últimos lugares que visitarei nas semanas que me restam na Ásia.

Dois dias depois cheguei a Siem Reap, sem ter encontrado ninguém do CouchSurfing que pudesse me hospedar, mas com o endereço de uma igreja que eu tinha visto online. Pedalei até lá e o pastor coreano me disse que a única coisa que podia fazer era permitir que eu acampasse no pátio da igreja. Para mim estava bom, poderia deixar minhas coisas em segurança, tinha um lugar para tomar banho e até Wi-Fi, o que poderia ser melhor?

Nos três dias seguintes visitei o Angkor Wat, o coração e alma do Camboja. O complexo de templos, o maior monumento religioso do mundo, é um símbolo nacional aparecendo até na bandeira. Este é um dos sítios arqueológicos mais importantes do sudeste asiático. Foi nomeado pela UNESCO, em 1992, Patrimônio Mundial da Humanidade. No último dia cheguei às 5:15 para ver o nascer do sol. Pensei que era um pouco cedo, mas fiquei impressionado, quando vi a multidão que já estava lá com suas câmeras e tripés prontos.

Deixando Siem Reap segui para a capital Phnom Penh.

As pessoas no Camboja são muito amáveis e simpáticas, mas o que realmente me deixava louco aqui é como gostam de lograr os estrangeiros. É parte da cultura. Como o Camboja é um país pobre, turismo tem um papel importante na economia, de modo que a ideia geral é que "turistas ricos" não devem queixar-se por pagarem a mais.

Bem, eu não sou um membro desse clube, por isso ficava sempre indignado quando isso acontecia. Eu me lembro de um dia em que parei em um lugar para comprar água (já sabia o preço certo) e perguntei o preço de um sabonete, a senhora disse que custava 10.000, eu não tinha ideia se era caro ou não, mas como que eu logo estaria chegando a uma cidade grande e encontraria um mercado maior, decidi que iria comprar o sabonete lá. Estava deixando o local quando a senhora disse: eu disse 10.000? Eu queria dizer 1.000! Eu sorri ironicamente e me segurei para não mostrar a ela o dedo do meio.

Mas as crianças eram a compensação de tudo isso, em todos os lugares era sempre muito bom ouvir os seus cumprimentos. Às vezes eu não sabia de onde o "hello" ou "bye bye" estava vindo, mas, mesmo assim, abanava para ambos os lados.

A estrada que leva a Phnom Penh estava por vezes em péssimas condições, com longos trechos sem asfalto e uma poeira sem fim. Quando cheguei a Phnom Penh eu tinha certeza de que minha bicicleta e eu nunca tínhamos estado tão sujos durante esta viagem.

Não encontrei ninguém do CouchSurfing em Phnom Penh, mas antes de chegar à cidade vi online que havia muitas igrejas internacionais lá. Mandei um e- mail a um pastor na esperança de que eles tivessem um lugar para mim ou que também me permitissem acampar no pátio da igreja. O pastor repassou o e-mail para algumas pessoas e uma respondeu dizendo que eu poderia ficar em sua casa.

O homem era um missionário americano e já vive e trabalha no Camboja por quase 30 anos. Vendeu seu carro há alguns anos e desde então se move pela cidade só de bicicleta. Essa foi outra pessoa muito bacana que conheci nesta viagem. Ele não só me deu um lugar para dormir, mas me recebeu como um membro de sua família. E embora estivesse muito ocupado, teve tempo para pedalar comigo ao redor da cidade e até mesmo ser meu guia no museu. Como pagar tal gentileza e hospitalidade?

Em Phnom Penh eu aprendi mais sobre a trágica história recente do Camboja. Entre os lugares que visitei está o Museu do Genocídio Tuol Sleng, a ex-prisão S-21. Um complexo escolar que foi transformado em prisão e um centro de tortura durante os dias sombrios do regime do Khmer Vermelho.

O regime do Khmer Vermelho, liderado pelo fanático Pol Pot, não só destruiu o Camboja na década de 70, mas manteve o país em guerra desde o colapso do regime em 1979, até a morte de Pol Pot em 1998.

Quinze quilômetros a sudeste de Phnom Penh, visitei Choeung Ek, o mais conhecido dos mais de 300 campos de extermínio em todo o Camboja durante aquele tempo. Lá cerca de 20.000 foram mortos, de um total de cerca de três milhões de pessoas (25% da população) que perderam suas vidas por meio de execução, fome ou doenças. E tudo isso por causa do ódio, ignorância e medo de uma pessoa cruel e sua falsa causa.

Um capítulo muito triste da história do Camboja que ainda tem implicações no presente. O Camboja ainda tem um longo caminho a ser percorrido, a fim de dar ao seu povo a vida que eles merecem, mas o que anima são as palavras do meu amigo, que, com muitas outras ONGs que trabalham no país, me disse que a vida aqui está melhorando a cada ano.

De Phnom Penh pedalei até Bavet, dormindo uma noite em um templo budista e acampando os outros dias. Daqui atravesso para o Vietnã. Meu plano original era passar mais tempo no Camboja e pedalar até o sul, mas como o Vietnã não é mais a minha última parada na Ásia, tive que encurtar minha rota em ambos os países, de modo a poder pedalar mais pelo tempo que ainda me resta.

Então, é hora de acelerar!

Tuesday, March 4, 2014

Aranyaprathet - Thailand


--Há uma versão em português logo abaixo--


In order to make my life easier I decided that this time I wouldn't cycle to the airport, since my flight from Kolkata to Bangkok was very early in the morning, getting to the airport by bike and then having to disassemble part of it and to prepare the bags could be risky, so I did everything the day before and went to the airport by taxi.

Well that worked fine but let’s just say that not everything made my life easy at the airport.

As opposed to the policy of other airlines, the one I was flying with didn't want to consider my bike as an extra item, i.e. when you pay an extra fee for taking something with you that is oversized. They weighed everything together and wanted me to pay the excess.

Since I was only allowed to carry 20kg and everything together weighed 50kg, I immediately knew that it would be no good. I left the check-in desk with the paper to pay the excess at another desk.

When I heard that the amount they wanted to charge me was something like 70% of the price of my ticket the fun began. We talked for a long time, with me making my point clear: I wouldn't pay that much to take my bike with me, it was absurd! But the guy was adamant saying that “If” I wanted to take the bike with me that’s what I’d have to pay.

Things only got worse when he realized he’d been charging that amount thinking that the excess was only 13kg, but since the excess was 30kg I’d have to pay even more. For me that was enough, I took my passport and left without hearing how much the amount was.

Once back at the check-in desk I gave my passport to the attendant and he asked about the paper with the payment. I told him I hadn't paid and wouldn't pay, because it was completely absurd, it was like I was having to buy two more tickets for my bike.

Fortunately that guy was more flexible, and after listening to a lot of my arguments and to me explaining about my bike tour, he allowed me to take two bags as hand luggage with everything I could carry in them. I put as much as I could in those bags, but I knew it wouldn't be enough to avoid the excess.

But I think they were fed up with me by then and a bit embarrassed by the big fuss my bags and I were making in front of the airline's desk. So the “It’s OK” put an end to all of that. My bike and I were relieved; we would travel together without having to pay anything extra, not even the normal fee.

The flight took about two hours, once at the airport in Bangkok I reassembled the bike and headed to my CouchSurfing host, about 25 km from there, on a typical winter day of 30°C (86°F).

That’s something amazing about the CouchSurfing community, you arrive in a country where you've never been before, don’t speak the language, don’t know anyone there, but there will be someone waiting for you, someone whom you have a lot in common with, the person enjoys traveling, meeting new people and sharing stories. And will be pleased to host you for free.

Since I travel by bike and it’s hard to know in advance where I’ll be, I can’t use CouchSurfing that often, but in the big cities and places where I want to stop a few days to visit or rest, I've always found a nice CouchSurfing host.

And in Bangkok it was no different, I had a very nice host who was also hosting another three guys. That was one of my best CouchSurfing experiences, we hung out together, had fun and a great time sharing our different worlds, by the time I left the city it was like we were already old friends.

Despite all the attention that the political crises in Thailand has generated abroad, with governments even alerting their citizens to the potential risks of traveling in the country, I must say that I was surprised with what I saw, or should I say with what I didn't see. Bangkok, the epicenter of the protests seemed to be in a quite normal mood, with the protest area looking like a concert spot, very entertaining, with live music and a lot of food and things being sold in the surrounding neighbourhood. I wondered if I was in the same Bangkok that was in the news.

After having cycled so much in India I really wanted to take it easy in Thailand, even more so because if I cycled long distances I wouldn't be able to get back in time to make it to Cambodia. I spent almost a week in Bangkok, was amazed by the wonderful temples I visited, went on a day trip with my friends to Ayuttaya and leaving Bangkok I went to visit the famous floating market of Damnoen Saduak. There you see the river packed with wooden boats overflowing with fruit and vegetables, which they sell to people standing on the shore. I must admit it’s a bit tourist-oriented but was worth cycling there.

From there I cycled back through Bangkok heading to Laem Ngop, from where I got the ferry to Ko Chang island where I spent a week. Bangkok was the only place I had a place to stay, everywhere else in Thailand I slept in my 5-star tent, and on the island it was great camping on the beach.

The nicest thing I did in Ko Chang was going on a elephant jungle trek, and at the end swimming with the elephants. It was a really memorable and fascinating experience.

Cycling is very popular in Thailand, almost every day I was greeted by Thai cyclists and met a few foreigners also touring by bike there. The thing that pleased me most was the silence on the roads, after having been driven crazy by the endless honking on the Indian roads I appreciated the fact that the drivers here hardly ever blow their horns.

One funny thing was to see how persistent the dogs are, this was the only place I've been that every dog after seeing my bike would run after me for tens of meters trying to get a piece of this delicious shin, fortunately none of them were successful.

So Aranyaprathet is my last stop in Thailand, from here I’ll be crossing to Cambodia. I hope someday to have the opportunity of visiting Thailand again, I know there is so much to see here but I didn't have enough time to explore more.

With the coins I have left I can travel for two more months, so Cambodia and Vietnam may be the two last countries I’ll be visiting. But if the miracle I’m waiting for happens, the month of May, when I complete a year on the road, may not be the end of this trip but a new begining.

So it’s wait and see what this crazy life has in store…



Aranyaprathet - Tailândia


A fim de facilitar minha vida decidi que desta vez  não iria de bicicleta para o aeroporto, já que meu voo de Calcutá para Bangkok era muito cedo pela manhã. Chegar ao aeroporto pedalando e ainda ter de desmontar parte da bicicleta e preparar a bagagem poderia ser arriscado. Então fiz tudo no dia anterior e fui pro aeroporto de táxi.

Isso funcionou muito bem, mas digamos que nem tudo fez minha vida mais fácil no aeroporto.

Diferente da política de outras companhias aéreas,  aquela em que eu estava voando não queria considerar minha bicicleta um item extra, quando você paga uma taxa extra por estar levando algo de grandes dimensões. Eles pesaram tudo junto e queriam me cobrar o excesso.

Como eu podia levar apenas 20kg e tudo pesado deu 50kg,  imediatamente soube que isso não era algo bom. Deixei o balcão do check-in com o papel para pagar o excesso em outro local.

Quando  soube que o valor que eles queriam me cobrar era algo como 70% do preço da minha passagem a festa começou. Falamos por um longo tempo e deixei bem clara minha posição: eu não pagaria esse tanto para levar minha bicicleta comigo, isso era um absurdo! Mas o cara era inflexível dizendo que "Se" eu quisesse  levar a bicicleta comigo, eu teria que pagar isso.

Até que as coisas ficaram ainda piores  quando ele percebeu que ele estava cobrando essa quantia pensando que o excesso fosse de apenas 13 kg, mas como o excesso era de 30Kg eu teria que pagar ainda mais. Para mim isso foi a gota dagua, eu peguei meu passaporte e sai sem ouvir quanto era o valor.

Uma vez de volta ao balcão de check-in eu dei o meu passaporte para o atendente e ele perguntou sobre o papel com o pagamento. Eu lhe disse que não havia pago e não pagaria porque aquilo era um completo absurdo, era como se eu estivesse tendo que comprar mais duas passagens para a minha bicicleta.

Felizmente esse cara era mais flexível, e depois de ouvir  os meus argumentos e sobre minha viagem de bicicleta, ele me permitiu levar dois itens como bagagem de mão, com tudo o que pudesse carregar neles. Coloquei nos dois alforges o máximo que pude, mas  sabia que não seria o suficiente para evitar o excesso.

Acho que eles já estavam fartos comigo e um pouco envergonhados com a grande bagunça que minhas mochilas e eu estávamos fazendo na frente do balcão da companhia. Então o "Está OK" colocou um fim a tudo aquilo. Minha bicicleta e eu estávamos aliviados, viajaríamos juntos sem ter que pagar nada a mais por isso, nem mesmo o que seria a taxa normal.

O vôo levou cerca de duas horas. Uma vez no aeroporto de Bangkok remontei  a bicicleta e segui para a casa de minha anfitriã do CouchSurfing, a cerca de 25 km de lá, em um típico dia de inverno  de 30°C.

Isto é algo fascinante sobre a comunidade do CouchSurfing: você chega a um país onde nunca esteve antes, não fala a língua, não conhece ninguém, mas haverá alguém esperando por você, alguém com  quem você tem muito em comum: a pessoa gosta de viajar, conhecer novas pessoas e compartilhar histórias. E terá todo o prazer em hospedá-lo de graça.

Como eu viajo de bicicleta e é difícil saber com antecedência onde estarei, eu não uso o CouchSurfing com frequência, mas nas grandes cidades e lugares em que eu paro alguns dias para visitar ou descansar, eu sempre encontrei um anfitrião do CouchSurfing bem bacana.

E em Bangkok não foi diferente. Eu tive uma anfitriã bem legal que também estava hospedando outros três viajantes. Essa foi uma das minhas melhores experiências do CouchSurfing. Nós saíamos todos juntos, sempre nos divertindo e rindo o quanto podíamos. Uma bela oportunidade para compartilharmos nossos diferentes mundos. Quando deixei a cidade era como se já fossemos velhos amigos.

Apesar de toda a atenção que a crise política na Tailândia tem gerado no exterior, com os governos até mesmo alertando seus cidadãos sobre os potenciais riscos de viajar pelo país, posso dizer que fiquei surpreso com o que vi, ou devo dizer com o que não vi. Bangkok, o epicentro dos protestos parecia estar um mar de tranquilidade, com a área de protestos parecendo os arredores de um grande show, com música ao vivo e um monte de barracas vendendo comida e toda sorte de bugigangas. Eu não sabia se estava na mesma Bangkok do noticiário.

Depois de ter pedalado tanto na Índia eu realmente queria pegar leve na Tailândia, ainda mais porque  não teria tempo de ir para longas distâncias e voltar pro meu caminho rumo ao Camboja. Passei quase uma semana em Bangkok. Fiquei  fascinado com os maravilhosos templos que visitei. Fui em uma viagem de um dia com os meus amigos a Ayuttaya e deixando Bangkok fui visitar o famoso mercado flutuante de Damnoen Saduak . Lá você vê o rio cheio de barcos de madeira transbordando com frutas e legumes que são vendidos para as pessoas em terra. Não posso dizer que não é um pouco “Para turista ver”, mas valeu a pedalada.

De lá pedalei de volta por Bangkok a caminho de Laem Ngop, de onde peguei o barco para a ilha de Ko Chang, onde passei uma semana. Bangkok foi o único lugar em que eu tive onde dormir, em todos os outros lugares na Tailândia eu dormi na minha barraca 5 estrelas, e na ilha foi fantástico poder acampar na praia.

A melhor coisa que fiz em Ko Chang foi uma trilha com elefante pela mata, e no final pude nadar com os elefantes. Eu posso dizer que foi uma memorável e fascinante experiência.

O ciclismo é muito popular na Tailândia, quase todos os dias eu era cumprimentado por ciclistas tailandeses e encontrei alguns estrangeiros também viajando de bicicleta por aqui. A coisa que mais me agradou foi o silêncio das estradas, depois de ser levado à loucura pelas infindáveis buzinadas das estradas indianas eu apreciei o fato de que os motoristas aqui quase nunca buzinam.

Uma coisa engraçada era ver como os cães eram persistentes, este é  o único lugar em que estive que todo cachorro após ver minha bicicleta passar corria atrás de mim por dezenas de metros tentando tirar uma lasquinha dessa canela saborosa, felizmente posso dizer que nenhum deles foi bem sucedido.

Aranyaprathet é a minha última parada na Tailândia, daqui sigo para o Camboja. Espero um dia ter a oportunidade de visitar a Tailândia novamente, eu sei que há tanta coisa para se ver aqui, mas meu tempo não me permitiu explorar mais.

Minhas moedas me permitirão viajar por mais dois meses, de modo que Camboja e Vietnã poderão ser os dois últimos países que visitarei. Mas se o milagre que eu estou esperando vier a acontecer, o mês de maio, quando completo um ano na estrada, pode não ser o fim desta viagem, mas um reinício.

Então é esperar e ver o que esta vida louca tem preparado...

Thursday, February 6, 2014

Kolkata - India


--Há uma versão em português logo abaixo--


The road that leads New Delhi to Kolkata is the NH2, but I knew that if I left New Delhi on the NH2 I’d have to cycle through Agra and face its horrible traffic again, so I decided to avoid Agra and head east through Aligarh in order to reach the NH2 a little further up.

Already on the first day I realized that it was a big mistake, since the local road was in very poor condition, with holes everywhere and endless dust.

But the condition of the road soon became a secondary matter when I learned that I was cycling in the state that everywhere in India people had told me to be careful of, and was doing exactly what they had advised me to avoid: cycling far from the highway and in the evening.

It became even clearer that I would have to be more careful in that region when I was in a Cyber café and the police saw my bicycle outside and entered the place to talk to me. They were really kind and confirmed the advice given to me about security telling me to avoid even camping far from a police station.

I must say that the kindness of the police went even further. During the two and half weeks that it took me to cycle from New Delhi to Kolkata I slept almost every day at a police station. For me, being allowed to camp inside the compound would have already been great , but to my surprise they always arranged a bed for me. Treating me as “a guest of India”.

Varanasi was the place I stopped to have some rest. There I slept three nights at a Catholic Church. Known as the spiritual capital of India, Varanasi is a sacred city for Hindus, with many pilgrims coming from every part of the country to do their devotions in the Ganges River, considered to be the most sacred river for Hindus.

I thought it would be only during sunrise, but actually during the whole day there were people bathing in the river, a ritual Hindus believe can remit sins. There the place that most impressed me was Manikarnika Ghat, a cremation site. I don’t think one can see a human body burning without being impressed.

From Varanasi it would take a week to reach Kolkata. When I arrived there I reached the 10.000 km mark cycled during this journey. I can’t say I wasn’t very glad and proud about that. I never thought I would one day cycle that much. Not bad for a beginner!

It was also an opportunity to look back and remember what I’ve done in these nine months, the places I’ve been, the people I’ve met and how thankful I am to be having this experience.

That’s the point, you sometimes don’t know that you’ll be able to do something unless you just jump into it and try. But sometimes we let our fears and the comfort of the known speak louder and take from us the greatness that the unknown has to offer with all its risks.

Kolkata was my last stop in India; I spent almost a week in the city, staying at two different places with CouchSurfing hosts. Busy with many things to do, as usual, but also resting and going sightseeing.

It's impossible to talk about Kolkata without remembering Mother Teresa. Among the places I've visited in the city is the Motherhouse, the place where Mother Teresa lived and worked. It's the headquarters of Missionaries of Charity, the religious congregation established by her in the city "to serve the poorest of the poor". From Kolkota it spread throughout the world, nowadays doing amazing work in more than 100 countries.

I thought that once in Asia there wouldn’t be the need for another flight and that I’d be free to move on by land anywhere but that wasn’t the case. My plan of visiting Nepal and coming back to India didn’t work out due to the fact that I’d have to apply for another Indian visa and that would only be possible two months after having left India.

So then the option was to forget about Nepal and head east. In New Delhi I went to the Burmese embassy to apply for a visa, where I heard that it wouldn’t be possible to enter or leave the country by land. So my only option to reach Southeast Asia was by flying.

And that’s how Thailand, one country I hadn’t planned to visit, became part of my route. From there I’ll be able to go anywhere by land until the end of my stay in Asia.

So, after three months and more than 4.000 km cycled in India, it’s time to say good bye to this great country. And thank you very much for the amazing
experience; I will always remember the time I spent here, the people’s kindness and hospitality, and I’ll even miss the mess.

Thailand, here we come..


Calcutá - Índia


A rodovia que leva de Nova Délhi a Calcutá é a NH2, mas eu sabia que se eu saísse de Nova Delhi pela NH2 eu teria que passar por Agra e enfrentar seu terrível trânsito novamente, então eu decidi evitar Agra e seguir rumo leste, passando por Aligarh pegando a NH2 um pouco mais a frente.

No primeiro dia eu já estava convencido de que isso foi um grande erro, a estrada local estava em péssimas condições, com buracos por toda parte e uma poeira sem fim.

Mas a condição da estrada logo se tornou uma questão secundária, quando eu soube que já estava pedalando no estado em que por toda a Índia as pessoas diziam-me para ter cuidado, e fazendo exatamente o que elas me aconselharam a evitar: pedalar longe da rodovia e à noite.

Ficou, ainda, mais claro que eu teria que ter mais cuidado com essa região quando eu estava em uma lan hous​​e e a Polícia, vendo minha bicicleta em frente, entrou no local para falar comigo. Eles foram realmente muito bacanas, reforçando os conselhos sobre segurança e até recomendando que eu evitasse acampar longe de uma delegacia de polícia.

Tenho que dizer que a gentileza da polícia foi além do esperado. Durante essas duas semanas e meia que levei para pedalar de Nova Deli a Calcutá, dormi quase todos os dias em uma delegacia. Já teria sido ótimo se eles me permitissem acampar dentro do complexo, mas para minha surpresa eles sempre me arranjavam uma cama. Tratando-me como "um hóspede da Índia".

Varanasi foi o lugar que eu parei para descansar um pouco, lá dormi três noites em uma Igreja Católica. Conhecida como a capital espiritual da Índia, Varanasi é uma cidade sagrada para os hindus, com muitos peregrinos vindos de todas as partes do país para fazerem suas devoções no rio Ganges, considerado o rio mais sagrado para os hindus.

Eu pensava que era apenas durante o amanhecer, mas, na verdade, durante todo o dia havia pessoas se banhando no rio, um ritual que os hindus acreditam pode perdoar pecados.

O lugar que mais me impressionou foi Manikarnika Ghat, um local de cremação. Acredito que ninguém pode ver um corpo humano queimando sem se impressionar.

Deixando Varanasi levei uma semana para chegar a Calcutá, e quando o fiz também alcancei a marca de 10.000 km pedalados durante esta viagem. Não tenho como não dizer que não fiquei muito contente e orgulhoso com isso, nunca pensei que um dia pedalaria tanto. Nada mau para um principiante!

Essa foi também uma oportunidade para olhar para trás e relembrar o que fiz nestes nove meses, os lugares que já estive, as pessoas que eu conheci e como sou grato por estar vivendo esta experiência.

Esse é o ponto, às vezes você não sabe que será capaz de fazer algo a não ser que se lance e tente. Mas, às vezes, deixamos nossos medos e o conforto do conhecido falarem mais alto e tirar de nós coisas fabulosas que o desconhecido, com seus riscos, tem a oferecer.

Calcutá foi minha última parada na Índia; passei quase uma semana na cidade, ficando em dois lugares diferentes, com anfitriões do CouchSurfing. Ocupado com muitos afazeres, como de costume, mas também descansando e visitando alguns locais.

Impossível falar de Calcutá sem lembrar Madre Teresa. Entre os lugares que visitei na cidade está a Casa Mãe, o lugar onde a Madre Teresa viveu e trabalhou. É a sede das Missionárias da Caridade, a congregação religiosa fundada por ela "para servir os mais pobres dos pobres". De Calcutá se espalhou por todo o mundo, hoje em dia fazendo um trabalho fantástico em mais de 100 países.

Eu pensei que uma vez na Ásia não haveria a necessidade de voar novamente, e eu estaria livre para me mover por terra para qualquer lugar, mas não foi o caso. O meu plano de visitar o Nepal e voltar à Índia não deu certo, pois eu teria que solicitar um outro visto indiano, mas só dois meses após ter deixado a Índia.

Então a opção foi esquecer o Nepal e seguir para o leste. Em Nova Delhi fui à embaixada de Burma solicitar o visto, quando soube que não seria possível entrar ou sair do país por terra. Assim sendo minha única opção para chegar ao Sudeste Asiático seria voando.

E foi assim que a Tailândia, um país que eu não tinha planejado visitar, entrou na minha rota. De lá eu poderei seguir por terra para qualquer direção até o final da minha estada na Ásia.

Então, após três meses e mais de 4.000 km pedalados na Índia, é hora de dizer adeus a esse grande país. E muito obrigado pela experiência incrível, sempre vou me lembrar do tempo que passei aqui, da gentileza e hospitalidade do povo. E sentirei falta até mesmo da bagunça.

Tailândia, aqui vamos nós...

Wednesday, January 15, 2014

Aligarh - India


--Há uma versão em português logo abaixo--


When I left New Delhi for the mountains my plan was to cycle to Daramshala, visit any other place in the region and come back to New Delhi for Christmas, but this trip has a life of its own, so things don’t always go as planned.

300 km from New Delhi I had a problem with the bike, the wheel rim broke and there was no way it could be repaired, I had to have a new one. Fortunately, the day before, I had left the city of Chandigarh quite late, so I was only 40 kms away, and it was the only place I would be able to find a new rim, If I couldn't find it there I would have to go back to New Delhi.

Fortunately there was a big bike shop in the city and that saved the day. The bike would still have minor problems in the mountains but manageable.

By the time I arrived in Daramshala my plans had already changed, it took much longer than I had expected to get there, due to the hilly area, and also to the delay caused by having the bike repaired, so being back in New Delhi for Christmas was no longer an option, I would have had to cycle quickly through the region and wouldn't have enjoyed it in the way I wanted. So I decided to take the time I needed to really enjoy that amazing landscape and then to find a place to spend Christmas there.

10 km from Daramshala was McLeod Ganj, a charming Tibetan settlement, where the Dalai Lama lives and the Tibetan Government in Exile is headquartered. The village has many Buddhist monasteries and temples and receives a huge number of pilgrims.

I was very glad to be visiting the place, even though "His Holiness" wasn't at home (he would be back home only a few weeks later). It really was a special visit.

I've always been a stronger supporter of the Tibetan cause and was even more touched by everything I saw in the Tibet Museum. It's not only very sad but revolting to see a people having their right to live their lives in the way they want denied. Seeing their culture, religion and roots being slowly crushed by an occupation that has lasted more than 60 years. And with the complacent silence of the international community.

Leaving Daramshala I headed to Chamba, next to the Himalayas. The whole region has a magnificent beauty, and even though it was sometimes very tough to cycle in that terrain, the amazing landscape always paid off.

People were always very kind, it was always easy to find a place to stay, even when I was expecting to camp, I ended up sleeping at a monastery, church, school, temple or with local people.

I arrived in Chamba in the afternoon of December 24th, and straight away went to find the only Christian church in the city. They were busy preparing for Christmas, but received me very well. There I had a very special Christmas with people gathering together around a big bonfire at night and the celebrations in the church service on Christmas day.

Heading back to New Delhi I stopped in Amritsar, where I spent New Year's Eve and the day after went to visit the Golden Temple, the most sacred place of worship for Sikhs.

Once back in New Delhi it was time to really be a tourist. During my first stay in New Delhi I was very busy, dealing with the bike, visas and other issues. This time I also had things to do (it's always like that) but had more time to enjoy and visit some of the many attractions.

Among the places I visited is the Lotus Temple, a Bahá'í House of Worship. The fascinating design of the building is inspired by the lotus, a beautiful flower and a symbol of purity.

But what surprised me the most was the Akshardham, a Hindu temple complex, a display of Hindu and Indian culture. The temple itself left me speechless because of its beauty and amazing architecture. It's built of pink stones and white marble with thousands of sculpted figures, many of them being elephants, everything with detailed finishing. Every two meters I had to stop to contemplate such amazing pieces of art put together by more than 7.000 artisans.

Golden Temple
The complex is huge with a lot to see, and with their message conveyed in a very sophisticated way, through films, light and sound shows with robotic figures, and a spectacular boat ride through 10.000 years of Indian culture. Wonderful!

I can say for sure that this was the place that most fascinated me, not only in India, but since the beginning of this journey. My only complaint was not being able to enter with my camera.

Lotus Temple
This time I didn't cycle much through the city but used the metro almost every day. The metro system is something new in Delhi. It has existed only 10 years but has revolutionized the public transport system. Due to the terrorism threat, all metro stations in New Delhi are heavily protected, with passengers having to go through metal detectors and X-ray baggage inspection.

Akshardham
Last time I stayed a few days in a church and with a CouchSurfing family, wonderful people that helped me a lot and whom I visited again. And this time I stayed with very nice CouchSurfing guys, who hosted me for a week. They were also hosting other CouchSurfers from other countries. With all the parties and visits that they received, I had contact with people of 11 different nationalities.

The place was so nice that it had to have a name so I named it "Casa Louca" Portuguese for "Crazy House", which they loved! They said they would make some souvenirs to give to their guests as a memento of their stay in the "Casa Louca". To my great surprise, one day later they’d already had it done, and for me, who had named their house, they’d made a special one. I couldn't like those guys even more! Where can you find hosts like that?

Now I'm already back on the road heading to Kolkata, on the third and last stage of my cycling trip in India. Feeling already at home and at the same time constantly surprised by the things I see every day.
Great India!

Aligarh - Índia


Quando saí de Nova Deli para as montanhas, meu plano era pedalar até Daramshala, visitar algum outro lugar na região e voltar a Nova Deli para o Natal, mas esta viagem tem vida própria, de modo que nem sempre as coisas saem como planejado. A trezentos quilômetros de Nova Deli, eu tive um problema com a bicicleta: o aro da roda quebrou e não havia como ser consertado, eu teria que comprar um novo.

Felizmente, no dia anterior, eu tinha deixado a cidade de Chandigarh muito tarde, então estava a apenas 40 km de lá, que era o único lugar em que eu poderia encontrar um novo aro.  Se eu não conseguisse encontrar lá, eu teria que voltar para Nova Delhi.

Felizmente havia uma grande loja de bicicletas na cidade e eles salvaram o dia. A bicicleta ainda teria problemas menores nas montanhas, mas contornáveis.

Quando cheguei a Daramshala meus planos já haviam mudado. Demorei muito mais tempo do que eu esperava para chegar lá, devido à área montanhosa, e também o atraso pelo problema com a bicicleta, por isso, estar de volta a Nova Deli para o Natal já não era uma opção, eu teria que pedalar com pressa e não aproveitaria a região como eu gostaria. Então decidi que passaria o tempo que precisasse para apreciar a incrível paisagem e encontraria um lugar para passar o Natal lá.

A dez quilômetros de Daramshala está McLeod Ganj, uma vila com ares tibetanos. É onde vive o Dalai Lama e onde está a sede do Governo tibetano no exílio. A vila tem muitos mosteiros budistas e templos e recebe um grande número de peregrinos. Fiquei muito feliz em visitar o lugar, apesar de  "Sua Santidade" não estar em casa (ele estaria de volta apenas algumas semanas mais tarde). Foi realmente uma visita especial.

Sempre fui um convicto defensor da causa tibetana e fiquei ainda mais tocado por tudo o que vi no Museu do Tibete. Não é apenas muito triste, mas revoltante ver um povo ter negado o direito de viver da maneira que queira. Vendo sua cultura, religião e raízes sendo lentamente esmagados por uma ocupação que já dura mais de 60 anos. E com o silêncio complacente da comunidade internacional.

Deixando Daramshala segui para Chamba, ao lado dos Himalaias. Toda a região tem uma beleza magnífica, e mesmo que às vezes fosse um pouco difícil pedalar nesse tipo de terreno, a incrível paisagem sempre fazia valer a pena.

As pessoas eram sempre muito gentis, e era sempre fácil encontrar um lugar para ficar, mesmo quando minha expectativa era acampar, acabava dormindo em um mosteiro, igreja, escola, templo ou com pessoas locais.

Cheguei a Chamba, na tarde de 24 de Dezembro, e fui direto encontrar a única igreja cristã na cidade, eles estavam ocupados com a preparação de Natal, mas me receberam muito bem. Lá eu tive um Natal muito especial, com pessoas se reunindo em torno de uma grande fogueira à noite e as celebrações da igreja no dia de Natal.

A caminho de Nova Deli Parei em Amritsar , onde passei a véspera de Ano Novo e no dia seguinte foi visitar o Templo Dourado, o lugar mais sagrado para os Sikhs.

De volta a Nova Deli era hora de realmente ser um turista, na minha primeira estadia em Nova Delhi eu estava muito ocupado, lidando com a bicicleta, vistos e outras coisas. Desta vez eu também tinha coisas para fazer (é sempre assim ), mas tive mais tempo para desfrutar e visitar algumas das muitas atrações.

Entre os lugares que visitei está o Templo de Lótus, uma Casa Bahá'í de culto, o design fascinante do edifício é inspirado na lótus, a bela flor símbolo de pureza.

Mas o que mais me surpreendeu foi o Akshardham, um complexo com templo hindu, uma mostra de hinduísmo e cultura indiana. O templo em si me deixou sem palavras pela sua beleza e incrível arquitetura. Construído com pedras cor de rosa e mármore branco, com milhares de figuras esculpidas, muitas delas sendo elefantes, tudo com um acabamento detalhado. A cada dois metros tinha que parar para contemplar tais obras de arte, frutos do trabalho de mais de sete mil artesãos. O complexo é enorme, com muito a ser visto, e com a sua mensagem sendo contada de uma forma muito sofisticada, através de filmes, espetáculos de luz e som com figuras robóticas, e um espetacular passeio de barco através de dez mil anos de cultura indiana. Sensacional!

Posso dizer com certeza que foi o lugar que mais me fascinou, não só aqui na Índia, mas desde o início desta viagem. A minha única reclamação foi quanto a não poder entrar com a minha câmera.

Desta vez eu não pedalei muito pela cidade, mas usei o metrô quase todos os dias. O sistema de metrô é algo novo em Delhi, tem apenas 10 anos, mas revolucionou o transporte público. Devido à ameaça terrorista, todas as estações em Nova Deli são fortemente protegidas, com os passageiros tendo que passar por detectores de metais e inspeção de bagagem em raio-X.

Na outra vez fiquei alguns dias em uma igreja e com uma família do CouchSurfing, pessoas muito bacanas que me ajudaram muito e que visitei novamente.Desta vez fiquei na casa de um pessoal gente boa também do CouchSurfing, que me hospedaram por uma semana. Eles também estavam hospedando outros viajantes do CouchSurfing de outros países. Entre festas e visitas que eles recebiam, tive contato com pessoas de onze nacionalidades diferentes.

O lugar era tão bacana que tinha que ter um nome, assim eu o batizei de "Casa Louca". Eles adoraram! Disseram que iriam fazer algumas lembrancinhas para dar aos seus convidados como lembrança da sua estadia na "Casa Louca". Para minha grande surpresa, no dia seguinte eles já tinham feito, e por ter dado nome a sua casa, para mim eles fizeram uma personalizada. Não tinha como não gostar daquele pessoal. Onde você encontra anfitriões como esses?

Agora já estou de volta à estrada a caminho de Kolkata, a terceira e última fase da minha passagem pela Índia. Já me sentindo em casa e ao mesmo tempo sempre surpreendido com as coisas que eu vejo todos os dias. Grande Índia!

Friday, December 6, 2013

New Delhi - India


--Há uma versão em português logo abaixo--


I've already been to many countries and seen so many different cultures during this journey, but the feeling I had before coming to India was that it would be like starting afresh, and it really was!

The unknown always brings with it certain concerns or things to be scared of. I can't say I was afraid to come to India, but I must say I was a bit concerned about what I would actually be facing here, something so different from everything I'd seen before.

Fortunately, I can say that it has surprised me in a positive way. I was already prepared to see the poverty, social injustices and dirtiness (and it is everywhere) but what I didn't expect was that Indian people would make me feel so welcome and at ease while cycling in their country and that I would be so amazed by their rich culture.

The flight from Cairo to Mumbai took 5 hours. At the airport in Mumbai I had a Facebook friend waiting for me, who hosted me for a few days. I normally meet people while on my journey, that add me to Facebook afterwards. This was the first time it happened the other way round and the first time I met a virtual friend.

This friend was an enthusiastic cyclist who had started following my adventure from the point in Italy when I met that South Korean guy who was also travelling the world by bike (whom he had also met in India). I contacted him and he was pleased to receive me.

What shocked me at the airport was the heat. I was expecting, if not a cold, at least a cooler India, but the cool season hadn't yet arrived, and with the high humidity of Mumbai I felt as if I was in Brazil. Outside the airport, before I had even finished reassembling my bike, my T-shirt was completely soaked with sweat.

Among other places I visited in Mumbai was the Taj Mahal Palace Hotel, scenario of the 2008 terrorist attacks that took the life of 166 people. Nowadays heavily protected.

Three days after arriving in Mumbai I started heading north, it would take 4 weeks and around 1.600 kms to reach the capital, New Delhi.

My main problem in India was adapting to the chaotic traffic, and what made things even worse was having to cycle on the left. In India, traffic drives on the left, as in Britain, and the cars have their steering wheel on the right.

But, of course, whenever I saw a local village driver entering the highway from the wrong direction, my first reaction was always that he was right and everyone else wrong, until I got used to it (and to the many bad drivers).

Something I never got used to and which drove me crazy during those weeks was how much they blow their horns. Drivers blow their horns at everyone and everything; it's like a self-defence gun. On the three-lane highway it’s more peaceful, but in the cities or when there is a bigger flow of trucks, your ears don’t get even 15 seconds of silence.

The National Highway 8 (NH8), which connects Mumbai to Delhi, was my living room for those past weeks. It was the place where every single day many people, very surprised and curious about my bicycle, drove alongside me asking questions or stopped for a picture. Indian people like foreigners very much and even more if you come with a crazy "bike-house". They are pleased to show their affection and sympathy. And, of course, there is nothing better than this warm contact when one travels alone.

I got used to seeing their surprised faces, while greeting me on the road or when I cycled through a city. Stopping the bike in front a shop or supermarket was always an event, with a lot of people surrounding my bike, wide-eyed. In other countries it would be two or three children; but not in India. Here the adults were the first ones to arrive. One day I entered a place to buy water (here it's recommended to drink only mineral water) and when I came out, 5 minutes later, I couldn't see my bike. It was completely hidden amongst a crowd of people. That day I counted 33 people around my bike, all men and boys.

The fact that I was from Brazil didn't matter much. Here the word "Brazil" doesn't have the same effect as in other countries, since Indians don't like soccer very much. They hardly ever recognize my Brazilian flag, and don't know much about Brazil. Cricket is the national passion, and the country is one of the best, if not the best, in the sport.

I suffered somewhat with supplies and finding a supermarket was my eternal mission, I had to content myself with what I could find in the small grocery stores of the villages along the highway. And even though they were cheap, eating in restaurants was almost always out of the question; on the road there were only vegetarian restaurants and everything was always very spicy. Once I arrived in a big city I ate my fill. Even a McDonald's you start calling home.

I left the NH8 only to visit some interesting cities on my way. First was Ahmadabad. Gandhi's house, the place where the "Father of the Nation" lived, is today a museum on a huge compound, with a lot of trees and squirrels. There one can learn more about this great man, who led India to independence from British rule in a pacifist revolution.

In Udaipur I visited the City Palace, a magnificent palace from the 16th century, surmounted by balconies, towers and cupolas. It dated from the time that Udaipur was the capital of the kingdom of Mewar.

I had been cycling for two weeks, having stopped only one day to rest and the muscles in my legs were getting tired, when I saw from the road a Catholic institution, Missionaries of Charity, the order of Mother Teresa of Calcutta. I stopped there and the very nice sisters hosted me for a few days, treating me very well, so I had the much-needed rest. The place was home to dozens of disabled people treated by these followers of Madre Tereza.

Arriving in Jaipur I had a nice hotel room waiting for me, and what was even nicer: for free! The owner had stopped me on the road a week before. Learning that I'd pass through his city, he told me that my tent could have a day off.

After visiting Jaipur I headed to Agra, leaving the NH8 for the NH2, in Agra I visited the most famous monument in India: the Taj Mahal, the amazing building or "the most beautiful building in the world" delights every visitor, not only because of its fascinating architecture but also because of the great story behind it. Built by emperor Shah Jahan to honor the memory of his beloved wife, Mumtaz Mahal, the mausoleum today houses both their remains.

The Taj Mahal was the last great place I had planned to see on this journey, I plan to spend a few more months on the road, but the "work" is done. What comes from now on will be a bonus.

Three days after leaving Agra I got to New Delhi, and was immediately fascinated by its well- planned and green avenues - a heritage from British times – which were in sharp contrast with other parts of the city.


In Delhi the Catholic church hosted me for a few days and now I'm staying with CouchSurfing friends, a wonderful family. Until now I've only cycled in the city, and have not had time to visit places, I'm dealing with issues concerning my trip and preparations to head north to the mountains in the coming days, but I plan to be back in Delhi for Christmas.

Until soon..

Nova Délhi - Índia

Durante esta viagem eu já estive em vários países e tive contato com várias culturas, mas a sensação que eu tinha antes de vir para a Índia era de que chegar aqui seria como um reset, e posso dizer que realmente foi!

O desconhecido sempre nos traz medo ou nos deixa um pouco apreensivos. Eu não posso dizer que estava com medo de vir para a Índia, mas devo dizer que fiquei um pouco preocupado com o que eu realmente estaria enfrentando aqui, algo tão diferente de tudo o que eu tinha visto antes.

Felizmente posso dizer que fui surpreendido positivamente. A pobreza, injustiças sociais e sujeira eu já sabia que iria ver (e está por toda parte), o que ninguém me disse era que as pessoas na Índia me fariam sentir tão confortável e contente durante minhas pedaladas pelo país e tão impressionado com a rica cultura.

O voo de Cairo a Mumbai durou 5 horas. No aeroporto de Mumbai eu tinha um amigo do Facebook esperando por mim, que me hospedou por alguns dias. Normalmente conheço pessoas no meu caminho que depois me adicionam no Facebook, esta foi a primeira vez que a coisa tomou um caminho inverso, e que conheci um amigo virtual.

Esse amigo era um ciclista entusiasmado, que começou a seguir minha aventura desde que eu conheci na Itália aquele ciclista sul-coreano, que também estava viajando o mundo de bicicleta (que ele também conheceu na Índia). Entrei em contato com ele e ele me recebeu com prazer.

O que me chocou já no aeroporto foi o calor, eu estava esperando se não frio, ao menos um tempo mais fresco, mas não era hora ainda. E com a alta umidade de Mumbai eu me senti como se já estivesse no Brasil. Do lado de fora do aeroporto eu ainda não tinha terminado de remontar a bicicleta e já estava com minha camiseta completamente encharcada de suor.

Entre outros lugares, visitei em Mumbai o Taj Mahal Palace Hotel, cenário dos ataques terroristas de 2008 que tiraram a vida de 166 pessoas. Hoje em dia, fortemente protegido.

Três dias após chegar a Mumbai, iniciei minhas pedaladas rumo ao norte. Levaria quatro semanas e cerca de 1.600 quilômetros para chegar à capital, Nova Délhi.

Minha primeira dificuldade na Índia foi me adaptar ao trânsito caótico, e o que tornava a coisa ainda mais complicada era ter de pedalar no lado esquerdo da pista. A Índia segue o estilo britânico de dirigir. Os carros têm o volante no lado direito e o tráfego segue sempre pelo lado esquerdo.

Mas claro, assim que eu via, passando por uma cidade, um motorista local entrando na rodovia na contramão, minha primeira reação era sempre a de que ele estava certo e todo mundo errado, até que eu me acostumei com isso (e com os maus motoristas).

Algo com que eu não me acostumei, e me enlouquecia durante estas semanas, era o quanto eles usam a buzina no trânsito. Os motoristas buzinam para todos e tudo, é como uma arma de auto-defesa. Na estrada, com uma estrada de três pistas em cada sentido você até pode ter um pouco de paz, mas nas cidades, ou quando há um fluxo maior de caminhões, seus ouvidos não tem 15 segundos de silêncio.

A Rodovia Nacional 8 (NH8), que liga Mumbai a Délhi, foi minha sala de estar por estas últimas semanas, era o lugar onde todos os dias muitas pessoas, curiosas e surpresas com a minha bicicleta, dirigiam ao meu lado fazendo perguntas ou me paravam para tirar uma foto. Os indianos gostam muito de estrangeiros e ainda mais se você vem com uma louca "bicicleta-casa", eles terão todo o prazer do mundo em mostrar apreço e simpatia. E claro, não há nada melhor do que coisas desse tipo quando se viaja sozinho.

Eu me acostumei a ver os seus rostos surpresos, me cumprimentando na estrada ou quando pedalava por uma cidade. Parar a bicicleta na frente de uma loja ou supermercado era como um evento, com um grande número de pessoas rodeando minha bicicleta com olhos arregalados. Em outros países isso seria feito por duas ou três crianças, mas não na Índia, aqui os adultos eram os primeiros a vir olhar. Um dia eu entrei num lugar para comprar água (aqui o recomendável é beber apenas água mineral) e 5 minutos depois quando saí eu não podia ver minha bicicleta, estava completamente escondida entre as pessoas. Naquele dia, eu contei 33 pessoas ao redor da minha bicicleta, entre homens e meninos.

O fato de que eu era do Brasil não importava muito, aqui a palavra "Brasil" não tem o mesmo efeito que em outros países, como os indianos não gostam muito de futebol, eles quase nunca reconheciam minha bandeira brasileira, e não sabem muito sobre o Brasil. Cricket é a paixão nacional, e o país é um dos melhores, se não o melhor, no esporte.

Sofri um pouco com abastecimento, encontrar um mercado era minha eterna missão, tinha que me contentar com o que achava nas banquinhas das vilas por onde passava a rodovia. E mesmo sendo barato, comer em restaurantes estava quase sempre fora de cogitação, pela estrada encontra-se apenas restaurantes vegetarianos e com tudo sempre muito apimentado. Chegando a cidades grandes tirava a barriga da miséria. Até um McDonalds você passa a chamar de lar.

Deixei a NH8 só para visitar algumas cidades interessantes no caminho. Primeiro foi Ahmadabad, lá visitei a casa do Gandhi. O lugar onde o "Pai da Nação" viveu é hoje um museu em um complexo enorme, com muitas árvores e esquilos. Lá se pode aprender mais sobre este grande homem, que levou a Índia a sua independência do domínio britânico numa revolução pacifista.

Em Udaipur, visitei o Palácio da Cidade, um magnífico prédio do século 16, cercado por varandas, torres e cúpulas. Dos tempos em que Udaipur era a capital do reino Mewar.

Eu já estava pedalando por duas semanas tendo descansado apenas um dia, conseguia sentir os músculos das pernas já um pouco cansados, foi quando vi da estrada uma instituição católica, Missionárias da Caridade, a ordem de Madre Teresa de Calcutá. Parei lá e as freiras, muito bacanas, me hospedaram por alguns dias, me tratando sempre muito bem. Lá tive o descanso necessário. O lugar era lar para dezenas de pessoas portadores de necessidades especiais, tratados por essas seguidores de Madre Tereza.

Chegando a Jaipur eu tinha um belo quarto de hotel me esperando, e o que era ainda melhor: de graça! O proprietário tinha me parado na estrada uma semana antes, sabendo que eu passaria por sua cidade disse que lá minha barraca teria um dia de folga.

Depois de visitar Jaipur segui para Agra, trocando a NH8 pela NH2. Em Agra visitei o monumento mais famoso da Índia: o Taj Mahal. O fantástico prédio, ou "O prédio mais belo do mundo", encanta todos os visitantes não apenas pela sua fascinante arquitetura, mas também pela grande história por trás de sua construção. Construído pelo imperador Shah Jahan em honra à memória de sua amada esposa, Mumtaz Mahal, o mausoléu hoje abriga os restos mortais de ambos.

O Taj Mahal era o último grande monumento que eu tinha planejado ver nesta viagem, eu pretendo ficar mais alguns meses na estrada, mas o "trabalho" já está feito. O que vier a partir de agora é lucro.

Três dias depois de deixar Agra cheguei a Nova Delhi, e fiquei imediatamente fascinado ao pedalar por suas avenidas bem planejadas e cheias de muito verde (ao menos na área central da cidade) herança dos tempos britânicos.

Em Delhi a Igreja Católica me hospedou por alguns dias e agora estou ficando com amigos do CouchSurfing, uma família muito legal. Até agora eu só pedalei pela cidade, não tive ainda tempo para visitar nenhum local, estou lidando com questões da minha viagem e a preparação para já nos próximos dias seguir rumo ao norte, para as montanhas, mas eu pretendo estar de volta a Delhi para o Natal.

Então até breve ...

Saturday, October 26, 2013

Cairo - Egypt


--Há uma versão em português logo abaixo--


Since the beginning of this journey I've been watching the situation in Egypt, and before leaving Europe I was already worried about it. It was when president Mohamed Morsi was removed from power and the chaos again reigned, with hundreds of people being killed in the protests.

While traveling in the Middle East I was always worried about the possibility of having to leave Egypt out of my planned route. Things started getting better but the uncertainty on the political scene meant that I still had my doubts until a few days before the end of my time in Jordan.

But the fact that a friend of mine from Amsterdam was going to travel to Cairo for a religious meeting, and had had information from his people there that things were much better than they seemed, encouraged me to accept the risks. Not visiting Egypt would have been a lifetime frustration.

I knew that it wasn't wise to cycle in the Sinai Peninsula; there have been reports of an increase in terrorist activities in that area since the revolution in 2011. So my plan was to cross from Jordan into Egypt by ferry and to take a bus across the Sinai Peninsula to arrive in Cairo.

The ferry left Aqaba around 03:00 am and it took about three hours to reach Nuweiba. From there, as a foreigner I wasn't allowed to get the direct bus to Cairo, I had to go via a safer route, from Nueiba to Sharm el-Sheikh and from Sharm el-Sheikh to Cairo.

I arrived in Sharm el-Sheikh in the evening and the only bus to Cairo was the next morning. So I slept in the bus station and the next day, at 07:30 am headed for Cairo. It was a 7 hour ride.

It was a trip with some tension but everything was going OK, the route was very safe with a lot of military check points. Many times we had to leave the bus to show our identity and have our bags checked.

The only problem I had was caused by myself. I was taking pictures from the window, while trying to hide what I was doing from the people on the bus, since I wanted to go unnoticed. But when someone did noticed then the trouble began. They started to complain that I was taking pictures of the military and it developed into something more serious.

I talked a lot to the people on the bus. I said I wasn't going to take any more pictures and everything seemed OK. I thought that the incident was over, but I was wrong!

As soon as we reached the next check point, the bus stopped and within a few minutes military officials were inside the bus. They asked for my passport and asked me to leave the bus. They checked my passport, my pictures and saw my bike .

I said the same thing I'd said to the people on the bus, that I'd taken the pictures without any ulterior motive. Since it wasn't a military zone, but a road, I thought that wouldn't be a problem to take pictures from the bus. My idea was to show that the road was very safe.

They talked amongst themselves, talked on the phone, and asked me to delete the pictures, which I did (fortunately some survived). The bus continued and my camera no longer saw the light of day.

Cairo
Arriving in Cairo, I had no option other than to cycle in the city. I had hosts, a Brazilian family, waiting for me, arranged by my friend from Amsterdam. But I had to check my e-mail to get their phone number, so I left the bus station and went to find a place with internet.

I can't say that I wasn't a bit tense, but despite all the tanks, military and blocked streets that I saw from the bus, everything seemed to be very quiet. I called them, and I was told that from where I was I'd be able to cycle to their neighborhood without any problem. And when we met I followed their car as far as their home.

Tahrir Square
They were very nice people, but were very busy organizing the religious meeting, with their apartment already full of friends who came from different countries to participate. They allowed me to stay in another apartment on the first floor, used by their social project. My bike and I called that place home for the week I spent in Cairo.

My first great joy in Cairo was meeting the friend from Amsterdam, a Brazilian pastor, who had come to participate in the event. He's a very special person, a great friend. He was the first person to sign my Brazilian flag but unfortunately we weren't able to say good bye when I left Holland. So now this meeting in Cairo was a special gift.

The first thing that I did in Cairo was to go to the Indian Consulate to apply for a visa. My plan was to get the visa, then cycle south to Luxor, come back by train to Cairo and fly to India. But the procedures to get the visa took a week. By that time I had already changed my mind about Luxor. It would be amazing to cycle there and visit the Valley of the Kings, but I couldn't be sure that it'd be OK. It's 800 km, cycling through an Egypt that hasn't the same stability as it had three years ago.

At least Cairo looked very quiet, I used public transport and walked around the streets almost everyday. With this beard and without any trace of being a tourist, no one thought I wasn't Egyptian.

There are still some streets blocked by military tanks, and some metro stations closed, to avoid the protests that still take place in some areas of the city. And a night time curfew is still going on.

This week there has been an attack on a Christian church (Coptic Orthodox). Gunmen on motorcycles opened fire on a wedding party outside the church. 5 people were killed including a Muslim man. Morsi supporters accuse the Coptic Christian community of having given support to the coup that overthrew the president. Many attacks on Christians churches around the country have been reported with a huge number of churches being burnt or looted..

That was one of the reasons that made me give up going to Luxur. Egyptian people like Brazil and soccer very much, and when I arrived here people saw my bike and treated me very well, but knowing that the environment isn't 100% safe and that there will always be radical people everywhere, I decided to stay in Cairo until leaving the country.

In Cairo an old dream became reality: visiting the Pyramids. That was the main factor that brought me to Egypt, and I was very glad when it happened. An unforgettable experience!

I also visited the Egyptian Museum, nowadays heavily protected. In 2011, during the revolution, the museum was attacked and many artifacts were damaged or stolen. A very stupid and unforgivable crime against their own culture. These pieces are now being exhibited in a different room, revealing the amazing restoration work that it took to bring them "back to life".

The museum is located next to Tahrir Square, the stage and symbol of the protests of 2011 and the ones that took place after the military coup. The day I was going to the square I had only my passport in my pocket and the money for the museum. I didn't know what I was going to face, so I wanted to go unnoticed.

But it was very quiet, all the ways to the square were blocked with tanks and barricades, with a strong military presence. Pedestrians were allowed to walk without any problem. Yesterday when I went there again it was already reopened to cars.

I finish my post here today because I have an airport waiting for me and I definitely don't want to repeat what happened in Athens.

Thank God everything since Amsterdam has gone as planned, which I'm really thankful for. Today when I fly from here to India, I'll be completing exactly what was planned: traveling through Europe, Middle East, and from Egypt, the only country I'd visit in Africa, fly to Asia.

So India, here I come..